Les sonars responsables de la mort des baleines à bac

Les sonars ont été associé aux échouages ​​en masse de baleines à bec qui semblaient pourtant en bonne santé. Pendant près de deux décennies, les mécanismes précis de l’incidence des sonars sur les baleines ont échappé aux scientifiques. Les chercheurs ont récemment expliqué les principaux détails de la façon dont ce signal perturbateur déclenchait le comportement de certaines baleines qui aboutit à leur mort.

Auparavant, des nécropsies de baleines à bec ont révélé des bulles d’azote dans les tissus de leur corps, signe distinctif de la maladie de décompression. Cette situation dangereuse affecte également les plongeurs quand ils sortent trop rapidement des eaux profondes; cela peut causer de la douleur, la paralysie et même la mort.

Cette étude toute récente décrit les baleines à bec comme les détentrices de record pour les plongées les plus longues et les plus profondes. Mais la nouvelle recherche explique comment le sonar, sur certaines fréquences, désoriente et effraie certaines baleines à bec, au point que l’expérience prend le pas sur une importante adaptation à la plongée profonde: un battement de coeur plus lent. Une peur extrême accélère le rythme cardiaque d’une baleine, ce qui peut conduire à la maladie de décompression. La douleur intense de cette maladie paralyse les baleines, si bien qu’elles s’échouent sur les plages et finissent par mourir.

Les échouages ​​massifs de baleines à bec de Cuvier (Ziphius cavirostris) étaient presque inconnus avant 1960, mais cela a changé avec l’introduction du sonar actif à moyenne fréquence (MFAS) lors d’exercices navals en haute mer. Ce type de sonar, mis au point dans les années 50 pour la détection sous-marine, fonctionne dans une plage de 4,5 à 5,5 kHz, selon l’étude. Après l’apparition de ce sonar, les échouages ​​en masse ont rapidement explosé pour les baleines à bec; 121 de ces échouages ​​ont eu lieu entre 1960 et 2004, ont écrit les chercheurs.

Les scientifiques ont tout d’abord constaté un lien entre les échouages ​​massifs de baleines à bec de Cuvier et des exercices navals utilisant un sonar à la fin des années 1980.

Ce lien s’est renforcé après des échouages similaires en Grèce en 1996 et aux Bahamas en 2000, a ajouté de Yara Bernaldo de Quirós, auteur principal de cette étude. Et en septembre 2002, lorsque 14 baleines à bec se sont échouées dans les îles Canaries lors d’un exercice naval de l’OTAN, des pathologistes vétérinaires ont découvert des lésions chez les animaux « compatibles avec une maladie de décompression », a expliqué M. de Quirós.

En 2017, les biologistes qui étudient les baleines à bec se sont réunis dans le cadre d’un atelier pour analyser les résultats des échouages ​​des dernières décennies et examiner les échouements de masse liés aux exercices navals utilisant le sonar à proximité.

Entre 2002 et 2014, six échouements de masse ont eu lieu en Grèce, aux îles Canaries et à Almería, dans le sud-est de l’Espagne, mais les baleines mortes ne semblaient pas être mal nourries ni malades. Cependant, elles présentaient des « bulles de gaz abondantes » dans leurs veines, des caillots sanguins dans plusieurs organes et des hémorragies microscopiques « de gravité variable » dans les tissus corporels.

Selon l’étude, ces symptômes de maladie de décompression ont probablement blessés les baleines après la panique des explosions soniques.

« L’association temporelle et spatiale des exercices navals avec l’utilisation du sonar est très claire », a déclaré de Quíros. De plus, des études comportementales ont montré que les baleines n’ayant jamais rencontré de sonar (ou qui n’y ont été exposées que rarement) présentent généralement une réaction plus forte que les animaux vivant à proximité de postes militaires.

En 2004, l’Espagne a interdit le sonar dans les eaux des îles Canaries, point névralgique des échouages ​​de masse. Depuis l’échec de l’interdiction, aucun échouage de masse n’a eu lieu, « prouvant l’efficacité de cette atténuation », a déclaré M. de Quíros.

Sur la base de leurs conclusions, les auteurs de l’étude ont recommandé des interdictions plus généralisées des exercices militaires utilisant un sonar de l’autre côté de la mer Méditerranée, où des échouages ​​atypiques en masse de baleines à bec ont encore lieu. D’autres auteurs détermineront l’impact à long terme des échouements de masse sur les populations de baleines à bec, ont écrit les auteurs.


Source de l’article: Live Science

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