La fonte des glaces en Antarctique pourrait devenir irréversible

L’Antarctique est confronté à un point de basculement où la fonte des glaciers va s’accélérer et devenir irréversible, même si le réchauffement de la planète ralentit, selon les recherches.

© Crédit Photo : Nasa/OIB/Jeremy Harbeck/Handout/EPA

Une étude financée par la Nasa a révélé que l’instabilité du glacier Thwaites signifiait qu’il arriverait probablement un moment où il serait impossible de l’empêcher de se jeter dans la mer et de déclencher une élévation du niveau de la mer de 50 cm. D’autres glaciers antarctiques sont susceptibles d’être également instables.

Des recherches récentes ont montré que le taux de perte de glace de cinq glaciers de l’Antarctique avait doublé en six ans et était cinq fois plus rapide que dans les années 1990. Les pertes de glace se propagent de la côte à l’intérieur du continent, avec une réduction de plus de 100 mètres d’épaisseur sur certains sites.

On pense que le glacier Thwaites, qui fait partie de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental, représente le risque le plus élevé d’une future élévation rapide du niveau de la mer. Des recherches récemment publiées dans le journal Proceedings de la National Academy of Sciences ont révélé que ce dernier risquait de succomber à une instabilité liée au retrait de sa ligne d’échouement sur le fond de l’océan qui le ferait perdre de la glace plus rapidement que prévu.

Alex Robel, professeur adjoint à la US Georgia Institute of Technology et responsable de l’étude, a déclaré que si l’instabilité apparaissait, la couche de glace pourrait disparaître en 150 ans, même si les températures cessaient d’augmenter.

Cela va continuer par lui-même et c’est l’inquiétude.

Alex Robel

Les simulations de modélisation suggéraient une perte de glace importante dans 600 ans, mais les chercheurs ont déclaré que cela pourrait se produire plus tôt, en fonction du rythme du réchauffement planétaire et de la nature de l’instabilité.

Hélène Seroussi, chercheuse en laboratoire sur la propulsion par réaction à la Nasa, a déclaré:

Cela pourrait se produire dans les 200 à 600 prochaines années. Cela dépend de la topographie du substratum rocheux sous la glace, et nous ne le connaissons pas encore dans les détails.

Hélène Seroussi

L’Antarctique possède près de huit fois plus de glace terrestre que le Groenland et 50 fois plus que l’ensemble des glaciers de montagne. Le glacier Thwaites contient à lui seul suffisamment de glace pour augmenter le niveau de la mer d’environ 50 cm. L’élévation du niveau de la mer liée au réchauffement est déjà liée à l’augmentation des inondations côtières et des ondes de tempête.

Les chercheurs ont découvert qu’une estimation précise de la quantité de glace que le glacier perdrait dans les 50 à 800 prochaines années n’était pas possible en raison des fluctuations imprévisibles du climat et des limites des données. Cependant, 500 simulations de différents scénarios ont montré une perte de stabilité. Cette incertitude accrue à propos de l’élévation future du niveau de la mer rendait toutefois le scénario du pire des cas plus probable.

Une perte totale de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental devrait faire augmenter le niveau de la mer de près de cinq mètres (16 pieds), provoquant l’immersion de villes côtières du monde entier.

Une étude distincte menée la semaine dernière dans le même journal a révélé que l’étendue de la banquise autour de l’Antarctique avait subi une chute «abrupte» depuis 2014. Les données satellite ont montré que l’Antarctique avait perdu autant de glace de mer en quatre ans que l’Arctique en 34 ans.

Contrairement à la fonte des inlandsis sur la terre ferme, la fonte des glaces de mer n’élève pas le niveau de la mer mais la perte de la glace blanche réfléchissante entraîne une absorption accrue de la chaleur du soleil dans l’océan, ce qui accélère le réchauffement.

La glace de mer antarctique a progressivement augmenté au cours de 40 années de mesure et a atteint un maximum record en 2014, avant de chuter de manière marquée. La cause du redressement brutal n’a pas été établie.


Source de l’article : The Guardian